专利信息何时会失灵?

总第70期 闫晓苏 国家知识产权局专利局专利文献部发表,[专利]文章

——浅析影响专利信息在企业中发挥价值的因素

  专利信息资源作为人类技术创新的智慧宝库,是集科技、经济、法律为一体的综合性、基础性、战略性资源,对于企业借鉴现有技术、避免专利纠纷具有重要意义。然而,在笔者与各类企业交流时却发现,在不同的企业中专利信息发挥的价值和作用并不均衡,存在着巨大的差异。具体而言,有些企业将专利信息视为瑰宝,投入大量的人力物力用于专利信息的获取和运用;而另外一些企业中,专利信息如同鸡肋,企业既无法从中获取所需的价值,也不敢将之完全抛于脑后。这种差异产生的根源在哪里?哪些因素会对企业中专利信息的价值产生影响?本文试图以两个企业为例,分析影响专利信息在企业中发挥价值的因素。

  一、样本企业概况

  企业A:

  企业A为高科技民营企业,国内较为领先的小型机械加工和设备维修的产品和解决方案提供商,其中部分产品产销量居全球第一位。现有市场覆盖欧美、非洲、拉丁美洲,以及俄罗斯、东南亚及中国市场。经营方式以设计加工(ODM)、委托代工(OEM)为主,与世界各地经销商联手合作,主要客户囊括了许多知名跨国企业;有少量自主品牌产品。企业A与供应商和客户保持了良好的互动,与供应商之间发展出共存共赢的合作关系,通过整合供应链进一步成功进行成本控制。

  企业A在同行业中具有较高的管理水平,较早引入ERP(企业资源计划)系统,在成本控制、工艺控制和对客户需求的灵活反应方面具有相对优势,缩短了从接收市场信息到生产制造的反应时间,提高了客户需求的响应速度,提高了流动资金的使用效率。

  此外,企业A是一个多元化经营的企业集团,经营范围涉及机电科技、生物及环保科技、材料科技、进出口贸易、商业地产开发运营等多个领域。尤其商业地产项目比较成功,为企业经营补充了大量的现金流。

  企业A有1名知识产权专职人员,负责专利申请、专利检索、专利侵权分析、专利技术调研、知识产权诉讼等工作。

  企业B:

  企业B与企业A的产品线基本一致。企业起步于机电产品代理,曾为多个大腕级跨国公司从事过多年的OEM,后来收购了美国曾经富有盛名的某高端品牌,并创建了多个自主品牌,形成了集研发、制造、营销于一体的完整经营体系,目前公司自主品牌产品的销售额已超过贴牌产品。公司拥有总部研发中心及澳大利亚、意大利海外研发机构,并且在英国、意大利、美国、澳大利亚、德国、法国、西班牙、荷兰等国家和地区运营了十多家海外分公司。产品营销网络遍及全球100多个国家,客户涵盖了众多世界500强零售商,在国际市场享有较高的知名度,众多产品市场占有率已超过世界传统知名品牌,以美国为例,目前该企业产品在美国市场的占有率达12%。

  企业B比较重视新产品的开发,尤其独创性新产品的开发,在平均每年开发的180多个新产品中,具有独创性的新产品占20%。企业B的研发占其收入的6%,相较之下,作为行业领头羊的某些国外公司的这一数字不到2%。

  企业B专利事务部拥有近20名专职人员,全面负责公司专利方面的日常事务,包括专利申请、专利检索、专利侵权分析、专利技术调研、知识产权诉讼等工作。

  二、样本企业中专利信息价值的分析

  专利信息的价值可以从两个层面来理解,一是专利信息的“天然价值”,是专利信息从其产生起自身即具备的属性;二是专利信息在具体的环境下所体现的“应用价值”,即在特定环境下专利信息对完成某项工作目标所发挥的作用。专利信息的“天然价值”不因外界环境的改变而变化,但其“应用价值”的发挥,则依赖于许多外部条件。

  (一)专利信息的“天然价值”

  专利信息的“天然价值”是由专利信息的产生过程决定的,总的来说,可分为以下三个方面:

  1、权利范围解读的依据

  专利信息的重要组成部分之一是专利说明书。专利说明书是专利能够成为一种有效的商业竞争工具所必备的,它为专利的保护范围提供了“界碑”,从而使抽象的权利明确化和具体化。专利信息作为权利范围解读依据这一价值是固有的,不因外部环境而改变。

  2、技术资料

  在专利信息中披露详细的技术资料从而使专利信息成为一种科技文献,这虽不是申请人的本意,然而,由于专利制度的两个功能--保护和激励创新的存在,《专利法》对公开充分、说明书支持以及清楚完整进行了明确要求,使得专利信息成为详尽的技术资料,使发明人对于某项技术方案的设想暴露无遗。

  出于商业策略的需要,申请人不愿意将所有的技术细节公之于众,因此,公开与保密就成了一种博弈。然而,有经验的人都明白,若要为获得最大的保护范围留有充分修改余地,需要将能公开的技术细节最大程度进行公开,由此,使得专利信息成为了优质技术资料。

  技术问题、技术方案及其效果是绝大多数专利文献中都需要体现的信息。由此,专利信息的积聚,就形成了各行各业技术知识积累的宝库,充斥着无数待解决的技术问题及其解决方案。

  然而,专利信息作为技术资料的这一“天然价值”在特定环境中是否能够充分发挥其“应用价值”,则与环境中的各种因素有关。具体而言,在某些行业中,由于技术更新换代较快而专利信息的公开存在滞后,或由于技术领域以公知技术为主而公知技术能以更加经济高效的方式获取,专利信息做为“技术情报”这一“应用价值”难以充分体现;而另外一些行业,则能够以全世界的技术积累之专利信息库为后盾,快捷获取技术信息。

  3、商业情报

  商业情报是个比较模糊而宽泛的概念,可理解为“为支持企业战略制定而提供的情报”。企业战略制定过程一般需要三个方面的信息:企业目标、外部环境和内部环境,专利信息的主要作用体现于对外部环境的监测。

  (二)专利信息在样本企业中的“应用价值”

  尽管专利信息具备“天然价值”,但企业以赢利为目标,一种事物只有在企业经营中找到了自身的准确定位,为企业创造出不可替代的价值或以最小的成本做出同样的贡献,才能够体现出“应用价值”。由此,分析专利信息在企业中的应用价值,应当首先确定专利信息是否能够为企业带来独特贡献,或以最小的成本做出同样贡献。

  对一个企业生产经营而言,专利信息“天然价值”的体现方式可能存在于以下几个主要方面:在研发时为确定产品方向、产品具体方案提供信息;为解决研发过程中的难题提供信息;为避免产品上市后的专利风险提供信息;辅助提供客户信息、协助掌握竞争对手动向进而学习其先进技术等。

  对企业A而言,其经营方式以OEM和ODM为主,这种经营方式是由客户提供技术图纸或详细的技术指标,企业仅需要满足客户的需求即可;企业A的客户以欧美市场的大客户为主,这些大客户的研发部往往并不从事具体技术的研发,而是以研究不同供应商的产品和能力并收集市场需求为主要任务,从而选择性价比较高的供应商为其进行贴牌生产。企业A这种经营方式及其客户的特点使其在确定产品方向时并不需要研究终端客户的需求,产品方向和对产品改进的创意来源等也无需建立在自身市场研究的基础上,仅需要与这些大客户充分沟通即可,在这种情况下,为了获得产品方向相关信息,客户渠道信息的便捷度和准确度远大于专利信息,且这种信息的获取是在维护客户关系过程中自然得到的,无需付出额外的成本,因此,专利信息难以发挥其价值。

  在确定产品具体方案及解决难题方面,企业A主要依靠一批资深工程师完成。企业A拥有一支稳定的工程师队伍,其成员多年服务于该企业,在同行业中具有丰富的工作经验,正是这支工程师队伍根据其丰富的设计和工程经验,屡屡高效成功地完成企业的设计任务,并能够快速解决研发过程中的难题。

  由于企业A的经营方式以OEM和ODM为主,仅需要满足具有自主品牌的大客户的需求,而无需亲自参与终端市场的直接竞争,竞争压力相对较小,在这些具有较强实力的大客户的“庇护”下,直接面临专利风险的几率较小;加之企业所采用的技术往往是本行业的通用技术,进一步减少了专利风险。因此,企业缺少足够的动力去投入大量人力物力进行专利风险防控。

  此外,企业A所处行业每年会在世界各地举办多场大型展会,展会不仅是同类企业接触新客户的主要渠道,也是其了解同行新产品信息、市场信息的重要渠道。与阅读专利信息的方式相比,企业A认为通过展会获取竞争对手信息的便捷性更高,且无需付出额外成本。

  与专利信息难以在企业A找到价值定位不同,属于同一行业的企业B对专利信息的价值非常认可,为之投入了大量的人力物力。究其根源,是由于企业B与企业A具有不同的企业资源和目标。

  首先,企业B由于以经营自主品牌为主,需要在终端市场上与许多国际“大腕”较量,作为一个后起之秀,它必须对市场需求及竞争对手的产品信息快速反应,并创造出自身的独特优势才能在国际市场上立足,由此,企业B只能不断推陈出新,下大力气进行独创产品的开发,而专利信息就成为其创意来源之一,在产品设计时协助确定产品方向和技术方案。

  其次,企业B与企业A相比,其自主品牌的产品由于参与终端市场的直接竞争,从而面临更大的知识产权风险。为了维护自身品牌形象和市场地位,企业B必须不遗余力地强化其专利防御能力,尽可能避免专利侵权风险。此外,企业B的目标市场以美国、欧洲等知识产权保护力度较强的区域为主,这都使得专利信息在降低企业知识产权风险中扮演了不可或缺的角色。

  专利信息在企业A和企业B发挥的价值不同,使得两企业在专利信息利用工作上的投入大相径庭:企业A仅有1名专职的知识产权人员,专利信息工作仅是该专职人员众多工作之一;而企业B则拥有20余名专职知识产权人员,其中多人专门负责专利信息的采集和利用。

  三、影响专利信息在企业价值定位的因素

  企业的经营活动依赖于多方面资源的灵活组合。通过对企业A和企业B专利信息所发挥的不同价值进行分析可以看出,由于企业“土壤”的差异,使得专利信息所结出的“果实”各不相同。总的来说,以下因素会影响企业中专利信息应用价值的发挥。

  1、企业目标市场

  企业目标市场的专利竞争强度是迫使企业重视专利信息最直接的原动力。换句话说,世界上各个区域专利“地雷”的破坏力有很大差异。为了避免因知识产权问题导致企业经营受到重创,同时兼顾投入产出效益,企业必须首先衡量目标市场的“火力”--如果企业目标市场是温和区域,它自然就不需要花很大精力去弄清楚其火力地图;而如果企业目标市场是重火力区域且威力惊人,在踏上战场之前,它必然要先不遗余力搞清楚作战地图,才能加入战争。

  本文中,企业B的目标市场主要为欧美等专利强保护区域,而企业A的市场相对分散,除了欧美有市场外,在拉美、非洲等专利保护较弱的区域也有不少市场,由此,企业B通过专利信息降低专利风险的压力远大于企业A。

  2、行业信息透明度

  专利信息同时也是技术信息及企业经营信息的源泉,但从经济学的角度来看,这一资源是否能够充分发挥其应用价值却与行业信息透明度存在较强关联。

  在一个同行企业之间缺少交流渠道、相对封闭的行业中,彼此之间的技术发展状况和经营动向都不了解,专利信息由于其公开性和开放性,能够为企业提供一个信息窗口,供其掌握相关技术信息,了解同行技术和经营状况。反之,在一个信息透明度非常高的行业,无论是由于其技术交叉融合度高(如通讯行业,由于互联互通的需要使得各企业对同行技术及产品了解都比较深入),还是由于其展会、交流会等交流渠道发达(如本文中两企业所处行业),此类行业中的企业可以非常便利而低成本地了解同行技术路径、技术和经营动向,通过专利信息而掌握这些方面信息的作用便会明显减弱。

  3、企业经营方式

  不同的经营方式意味着企业的客户群体、所面临的竞争对手和竞争环境的差异。

  客户群体的不同会对企业的信息渠道产生影响。如本文中的企业B这样,企业的客户多为分散的大量终端用户,用户需求零散,收集和汇总的成本较高,此时,通过专利信息来了解同行对市场需求的把握便成为一个相对便捷和低成本的渠道;反之,以企业A为代表的另一类企业,其客户为下游厂商,甚至是委托其OEM或ODM生产的国外厂商,由于后者拥有极为强大的客户需求研究和市场拓展能力,作为供应商的中国企业能够从中获得中肯的、确切的市场需求信息甚至是定制化要求,则企业不需要通过专利信息获得支离破碎的、不确定的技术和经营信息。

  4、行业技术成熟度

  不同行业的技术成熟度有很大差异。企业行为是一种商业行为,在选择所使用的技术时,绝非依据技术先进程度或是否具备“自主知识产权”,而是选择综合成本最低、最便捷的方式。在技术成熟度较高并以公知技术为主的行业中,企业面临的专利侵权风险较小,缺少通过专利信息规避专利风险的动力;在解决技术难题时,往往也能够通过资深技术人员的经验积累完成任务,从而使得专利信息难以发挥用武之地。

  本文中所提及的两家企业所处行业即是此类技术成熟度较高并以公知技术为主的行业,技术人员解决技术问题不是通过查阅外部信息,而是运用已有的经验来完成;企业B尽管由于其竞争压力较大比较重视专利风险的规避,但与其它行业中处于类似市场地位的企业相比较,企业B对专利信息工作的投入并不算大。

  5、企业在行业中的相对位置

  对企业A的分析还可以看出,企业在行业中的相对地位对其专利信息的定位也有重要影响。

  处于龙头地位的企业,其从专利信息中发现有价值的技术资料的几率远小于处于跟随地位的企业。经营信息也是如此,只有地位相当、资源相当的企业之间才能相互成为对方的竞争对手。处于金字塔尖的企业往往在引领某个行业的发展而不是在同行背后亦步亦趋,因此,对于龙头企业而言,一般企业的经营动向和技术动向,虽然并非毫无价值,但并不需要密切关注。反之,对于处在跟随地位的企业而言,同侪和更高水平的企业的经营动向和技术动向会对之会产生很大影响,因而专利信息价值更容易体现。

  可以想见,本文中所提及的企业A,若非它是“国内较为领先的小型机械加工和设备维修的产品和解决方案提供商”,而是一家处于跟随的企业,它便可以从跟踪本国龙头企业的专利信息中获得技术上的创意和商业上的情报,从而使其更有动力投入专利信息的运用。

  6、企业核心资源

  企业的核心资源对专利信息价值定位虽不存在直接影响,但可以帮助了解企业重视专利信息的动力。

  企业的市场竞争是企业综合资源的竞争,当企业的资源优势较多时,如本文中提到的企业A,由于其在成本管理、工艺以及工程师资源方面具备一定优势,这些优势能够支撑其在经营上具备同行所无法达到的优势,是否运用专利信息获得额外优势就显得微不足道。而对于企业B而言,其核心资源在于它能够不断推陈出新,这就要求它通过各种途径支撑其核心资源的维系,使专利信息的价值得以发挥。

  在实际中,这些因素并不一定同时影响专利信息在企业中的应用价值的发挥--某些情况下,也许某一个因素就决定了专利信息在企业中的地位,如对企业B而言,其目标市场集中于高专利风险区域这一个因素就决定了企业必须重视专利信息;而在另外一些情况下,多个因素同时存在才对专利信息应用价值的发挥产生影响,如对企业A而言,行业技术成熟度较高以及企业拥有一批资深工程师这两个因素共同作用,使得专利信息在帮助企业解决技术难题时难以充分发挥作用。

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