美国注册专利代理人考试制度

总第162期 吴贵明 北京康信知识产权代理有限责任公司发表,[专利]文章

        在美国,代理客户处理与美国专利商标局(United States Patent and Trademark Office,USPTO)相关的专利事务需要取得政府颁发的执业许可。美国专利代理的执业人员分为专利代理人(Patent Agent)和专利律师(Patent Attorney)。专利代理人是通过在美国专利商标局申请并符合注册条件、从事专利代理事务的个人。专利律师是满足专利代理人的条件,且已经在美国任何联邦法院或任何州的最高法院从业的律师。根据美国专利商标局公布的数据,截至2020年5月底,美国注册的专利代理人有12401人,注册的专利律师有35570人[1]

        关于美国注册专利代理人的规定,见诸于美国联邦法规37 CFR §§11.5, 11.6, 11.7, 11.8和11.9。欲注册为美国专利代理人而获得执业许可的一个主要条件是通过注册专利代理人考试。具体负责美国注册专利代理人考试与注册工作的是设于美国专利商标局内的注册与纪律办公室(Office of Enrollment and Discipline,OED)。与中国专利代理师制度不同的是,个人通过美国注册专利代理人考试后并在美国专利商标局注册成功后即可执业。而在中国,个人首先需要通过由国家知识产权局组织的专利代理师资格考试,获得资格考试合格证书后,才可以申请为期一年的专利代理师实习,实习期满经考核合格才能取得专利代理师执业许可。

美国注册专利代理人的资格要求

        任何美国公民只要满足相应规定的要求,都可以注册为美国专利代理人;合法定居在美国的非美国公民在满足法规要求的条件下,也可以注册为美国专利代理人,从事代理与美国专利商标局相关的专利事务。

        非美国居民通过美国注册专利代理人考试,符合美国联邦法规37 CFR §§11.7中各项规定,在美国期间从事与专利申请等相关的工作,且能提供美国公民与移民服务局(USCIS)颁发的在美国单位被雇用或培训的证明文件的,也可以获得有限制性的美国专利代理人执业许可(Limited Recognition),代理专利申请人从事有限的与美国专利商标局相关的专利案件工作。而对于取得美国合法永久居住身份(绿卡)的外国人,在通过注册专利代理人考试后,便可以注册为美国专利代理人或专利律师进行执业,只要其持续合法地在美国居住,该注册将保持有效[2]

        注册为美国专利代理人,需要提交正式的书面申请并证明自己符合OED规定的各项条件,为此,申请人需要:

        (一)提交一套完整的注册申请文件,包括:

        (A)注册申请表,填写各项OED制定表格中要求的各项信息及支持文件;

        (B)缴纳注册申请费100美元、注册考试费200美元;

        (C)具有科学技术专业背景的证明文件;

        (D)非美国公民需要提供合法入境美国或有合法美国签证的证明文件。

        (二)通过美国注册专利代理人考试,除非属于免考试的情形。OED规定,只有在美国专利商标局工作过一定年限,具有科学技术专业背景,且在专利审查部门从事专利审查员工作者才可以申请免考。

        (三)证明满足职业道德有良好信誉的要求。通常,申请注册为美国专利代理人或专利律师者,必须披露与其相关所有事实、日期与信息;在申请表格中回答OED制定的一系列各类问题,这些问题包括是否有过被逮捕、被指控违法犯罪、被辞退工作、受过惩戒、拖欠债务、逃税等;申请注册为专利律师者,还需要提供其申请在美国相应州律师执业时的有关职业道德证明文件复印件。OED以上述方式考察申请者的职业道德与良好信誉。

        实际上,在申请美国注册专利代理人考试前,OED就会要求申请者提供上述第(一)项中的各种文件,以确定申请者是否符合参加考试的条件。对于外国人来说,持有美国H-1B签证、H-3签证、OPT期间的F1签证的人员都可以申请参加美国注册专利代理人考试(OPT即Optional Practical Training,也即在美国高等院校毕业后的专业实习期)。

        申请人可以按以下两种类型来证明自己是否具有科学技术专业背景:

        第一种为A类,申请人提供其获过得美国或国外高等院校科学技术类专业学士学位,且所学专业为OED在一份规定的清单列表中列明的理工科专业的证明(包括生物、生物化学、植物学、计算机科学、电子技术、食品工程、普通化学、海洋技术、微生物、物理、纺织工程、机械工程、化学工程、土木工程、电气工程、核工程等32个专业)。申请人在提供此类证明时尤其要注意的是,出具的高等院校学位证明与成绩单需要具体写明申请人所学的专业是上述32个理工科专业中的哪一种。举例来说,笔者在美国工作期间,就曾有两位朋友由于此方面原因导致其提交的注册专利代理人考试申请未获OED批准。一位申请人来自韩国,其提供的证明仅证明其毕业于韩国某大学的机械工程学院,而未显示其具体所学专业为机械工程;另一位申请人来自日本,其提供的证明显示其大学所学专业为农业类专业,而不在上述OED给出的32个专业清单中。该申请人只得专程回日本重新开具证明,按下面介绍的B类情况来申请。

        第二种为B类,如果申请人大学所学本科专业不是上述A类型中所列专业之一,则需要提供一些证明文件来证明申请人具备有科学技术专业知识,包括在大学期间学习过一定课时数的物理、化学、生物课程,且这些课程是为理工科类专业学生所开设的。申请人需提供获得本科学士学位的证明,也需要提供大学开具的带签印的课程成绩证明原件,同时还需要附具这些相应课程的课程说明。

        申请参加注册专利代理人考试者只有向OED提交了书面申请文件,缴纳了相关的注册考试费用(200美元),并获得OED审批后才可预约参加考试。一般审批时间为一个月左右,有时则长达六个月。

美国注册专利代理人考试流程及内容

        美国专利商标局负责组织的注册专利代理人考试采取计算机考试的形式,并且交由商业考试机构的美国普尔文(Prometric)[3]公司全权负责组织与管理实施。普尔文公司是目前世界上最大的计算机化教育和考试认证服务公司(如图1),在全球160个国家设有数千家分支机构与考试中心,每年组织700万人次的各种考试。申请人可以选择在美国任意一个州的任一考试中心参加美国注册专利代理人考试。由普尔文考试中心承办的注册专利代理人机考并没有考试日期上的限制,只需提前预约即可,考试管理费为165美元。此外,美国专利商标局也会在每年七月份自行组织一次纸卷形式的考试,考试地点设在位于美国弗吉尼亚州亚历山德里亚市(Alexandria, Virginia)的美国专利商标局所在地,参加者需要缴纳的注册考试费为450美元。

图一 普尔文考试中心官方网页

        注册专利代理人考试范围包括美国专利法规以及专利申请等程序方面的规定,内容主要源自美国专利法35 U.S.C.、联邦法规37 C.F.R.中涉及专利部分(类似于中国的《专利法实施细则》),以及美国专利商标局出版的the Manual of Patent Examination Procedure(MPEP)。MPEP与中国的《专利审查指南》类似,但其内容更详细、具体。美国专利商标局会不定期地以公报形式更新公布注册专利代理人考试范围,包括指定所使用的MPEP版本及考试涉及的USPTO已经颁布的规章制度等。由于美国的MPEP内容非常全面而详细,且书后附有相应美国专利法规,故考生准备考试时应以MPEP为主要复习材料。目前,考试使用的是2018年1月修订的第9版MPEP。

图2 2019年8月起美国注册专利代理人考试的考题与答案内容范围

        另外,美国专利商标局的官网上公布了2002年和2003年的注册专利代理人考试部分考试题目与答案,供考生复习考试时参考。需要注意的是,由于美国专利法规的变动,这些题目的答案可能已不再正确,考生需依据现有生效的美国专利法规作答。

        注册专利代理人考试的考试时间设定为6个小时,考试试题总共为100道多项选择题,分为两部分:第一部分为50道多项选择题,要求在上午时间段的3个小时内完成;第二部分的另外50道多项选择题要求在下午时间段的3个小时内完成。考生在两部分考试之间可以休息不超过60分钟的时间。加上正式开考前的签署保密协议、拍照、安检、熟悉计算机考试系统及考完后的填写调查问卷等,参加一次考试前后需要7、8个小时。虽然考试题目是选择题形式,但难度却不小,这是因为一来考题答案是多选,二来相当一部分题目都是案例题,也即题目中给出的是一个具有复杂情景的案例,往往阅题就需要很长时间,解题时则需要运用多方面的知识进行综合分析判断。考试结束后,计算机即可计算出考试的分数,Prometric考试中心会当场出具一份非正式的考试成绩单。

        为便于考生熟悉考试系统,Prometric考试中心还提供了15分钟的电子考试操作指引,帮助考生了解如何使用考试系统(如图3、图4)。

图3 注册专利代理人考试部分界面

图4 注册专利代理人考试部分界面

        在考试中心参加注册专利代理人考试机考时,考试系统中提供有电子版的MPEP供查询,也即考生可以利用检索查询的方法去查找相应的专利法法条或MPEP中专利商标局的审查规定。实际上,不少美国的考生由于平时就使用计算机检索与查询系统,故不少人考试时可熟练地查询相应法条与答案。而外国考生往往由于对美国的法规检索系统较不熟悉,使用该系统往往较费时间,所以往往在考试中较少使用电子检索查询功能,而多凭复习记忆来记住考试知识点并答题。

        在美国注册专利代理人考试的100道多项选择题中,有10道题用于难度测试,不计入考试成绩。在计入考试成绩的90道题目中,答对率达到或高于70%,也即答对63道题或更多,则为通过考试,对于考试通过者将不显示其考试分数。而对未达到70%正确率者,则会显示其实际获得的考试分数值。

        未通过考试的考生可以向美国专利商标局申请查卷。如果是向Prometric的考试中心申请查卷,需要单独支付195美元的查卷费。如果考生居住在USPTO附近的华盛顿特区、弗吉尼亚州或马里兰州,则可申请预约直接向USPTO查卷而无需支付查卷费。查卷时只向考生提供其答错的试题,并供其查看正确答案。未通过考试的考生可以再次申请参加注册专利代理人考试,但需要重新缴纳一次申请费(100美元)及注册考试费(200美元),且再次考试的时间需要与前一次考试间隔30天以上。

        美国注册专利代理人的考试通过率在50%左右[4]。由于相当部分考生是考了两次甚至三次以上才通过,因此,考生的一次通过率事实上远低于表中数据。从表中还可以看出,2013年之后的考试通过率明显下降,这是因为美国于2012年颁布了史上最大的一次专利法修改法案(America Inverts Act, AIA),从2013年起的注册专利代理人考试需要同时考新旧两套专利法规体系的内容,考试难度明显增大,从而导致考试通过率大幅下降。

 

表1 美国注册专利代理人历年考试结果

      

参考文献

[1]https://www.uspto.gov/learning-and-resources/patent-and-trademark-practitioners.

[2]https://www.uspto.gov/web/offices/pac/mpep/old/E8R5_R.pdf.

[3]https://www.prometric.com.

[4]https://www.uspto.gov/learning-and-resources/patent-and-trademark-practitioners/registration-exam-results-and-statistics.

 



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