“绿色通道”——此道非彼道

总第43期 China IP 文/罗先群发表,[专利]文章

图/程佩

 

  “中国国家知识产权局发言人在世界知识产权组织网站上声称已开辟专利申请‘绿色通道’,为何始终找不到相应的指南方针?”中国政法大学外籍法学教师Kelly十分纳闷地求助本刊。
  随着世界各国知识产权管理机构主动加快授予所谓的绿色、清洁技术专利专利申请“绿色通道”时下已成为一个国际化的热议词。国际意义上的“绿色通道”是从环境角度加快绿色技术专利申请授权的快速通道。对于绿色技术的定义,目前尚无统一标准。欧洲专利局和其他机构将之定义为适合环境的技术(Environmentally Sound Technologies, ESTs)。
  中国专利申请“绿色通道”则是针对某些企业或类似世博的特殊活动开通的快速、便捷服务。重庆市知识产权专利管理处副处长陈杨在接受本刊记者采访时说:“绿色通道这个概念的提出是在现行相关的办法、制度上提出的,主要是为企业提供专利申请的便捷服务。和‘环保’这个概念不直接联系,目前尚无相关的指南。”
  创造性、新颖性和实用性一直是专利审查的三大标准,现如今“绿色”这个新的可选择性标准的提出和运用无疑给专利申请人和专利授权机构注入了新的思考元素。
  “绿色通道”拿时间说事
  经济学家很早就注意到环境规制与技术创新之间的关系。随着近年来“法律生态化”理念的深入,“生态化”在专利制度上也有一定的体现。Trips第27条中规定,“对危机人、动物生命和健康,或严重破坏环境的专利,政府可以拒绝发证。”
  2009年欧、美、日等发达国家和地区纷纷出台了减轻环境威胁的绿色技术的专利授权指南方针。此方针主要从专利审查程序入手。一般情况下,在澳大利亚从提出审查请求到发出第一份审查报告要12到14个月,加快审查后只需4到8个月。日本自2009年11月1日起开始承认绿色发明,平均要28个月才能发出第一次审查意见通知书。而快速审查请求书一旦获得批准,自快速审查请求书提交后3个月内便可发出第一次审查意见通知书。在韩国,按照知识产权局颁布的指南规定,如快速审查请求获得批准,自请求之日起大约3个月就可收到第一次审查意见通知书,而普通专利申请平均要18个月,基于快速审查目前还出现了一种超快审查计划,即根据此计划,自提交超快审查之日起一个月内即可发出第一次审查意见通知书。
  在国内,一项发明专利从申请到授权,一般为3年。日前“专利申请E系统”和专利授权试点的运作均旨在为企业提供专利申请的快速、便捷服务。早在2007年,“绿色通道”的概念就由各省、市知识产权局提出。时至今日,相关的指南方针仍无从查询,前国家知识产权专利复审委员会外观申诉处处长赵嘉祥说:“不管是出于什么考虑,绿色通道都是为本国服务的。很难说哪国的知识产权局为来自国外的专利申请开通某个快捷服务。我国快速通道服务于政府支持的企业、服务于特定时期的研究项目。对于快速通道“快”的程度,目前只能解释为优先处理,减少申请人的等待时间。”

英国专利常规申请与绿色通道申请示意图

 

  “绿色通道”演变历程
  随着各国技术专利提交量的增长和专利授权案的积压,加快专利申请审查已迫在眉睫。仅限于绿色技术的专利申请快速通道是否将普遍适用的问题从各国对绿色技术的定义及其对绿色通道申请的审查态度便可见一斑。
  英国是最早对绿色技术实行“绿色通道”以加速审查的国家,2009年5月12日,英国知识产权局开始对绿色技术实行加速审查的制度。申请人以书面申请,注明其发明是关于绿色技术,并指出计划申请加速的程序(加速申请的程序包括:检索、检索与审查合一、公开及审查)。申请核准通过的则采用“绿色通道”,这一举措使得英国的绿色技术专利申请审查期从之前的2-3年加快到9个月左右。自推出绿色通道迄今,英国知识产权局已对87件申请提出了绿色通道审理请求。其运行机制可参见上图。
  就中国专利申请“绿色通道”相关问题,记者查遍了政府部门的相关知识产权网站,咨询了专利审查工作人员, 但仍得不到相关解释。最后,华中科技大学中德知识产权研究所陈琼娣博士对专利快速审查程序做出如下阐述:
  (一)由请求加快审查的申请人向所在地级以上市知识产权局,提交有关申请文件和相关证明;
  (二)所在市知识产权局对其申请文件进行初步审查,提出初审意见,报省知识产权局规划发展处;
  (三)省知识产权局规划发展处在收到完备申请文件和所在市知识产权局的初审意见后,由经办人根据加快审查条件进行审核并提出初审意见,经处室负责人复核后,报分管局领导审定;
  (四)加快审查发明专利证明由申请人面交国家知识产权局中国专利局审查业务管理部,并填写申请表,缴纳加快审查费。
  办理加快审查出证的时限对符合条件的,原则上十五个工作日内出具《加快发明专利申请证明》;对不符合条件的,不予出证并通知申请人。相比他国“绿色通道”申请程序,中国的“绿色通道”并未在实质检索、审查上有何变动,重点则放在从市到省再到国家的层级材料提交过程的便捷服务上。
  绿色技术专利申请的难点和现状
  首先,对于什么是“绿色技术”各国观点不一。澳大利亚专利局对此的解释比较宽泛,认为能缓解环境问题的任何技术都包含在内。在日本,能减少能源消耗或碳排放的均可申请快速审查。但由于日本的绿色专利审查指南才刚刚开始实施,日本专利局现在还没有太多审查案例用来说明哪些发明会被认为是绿色发明。英国知识产权局也未对绿色通道的绿色技术做过任何界定,由现有技术领域的审查员来审查这类请求。韩国在这方面的做法比较确切,韩国知识产权局颁发的快速审查指南将绿色技术分为以下两类:防止或控制污染的技术(第一类)和获得韩国政府或韩国机构资助的技术或已获得韩国政府部门的技术证书的技术(第二类)。
  其次,审查员对所提交的绿色技术进行审查时的参照标准不明确。陈琼娣博士说要对创新技术的“绿色”与否进行审查,必须要有一套完善的环境影响评价标准。审查员无从判断专利对环境的影响。现在各国对创新技术的环境评价尚未制定相应的标准,因此也没有相关的在先技术来对比其是否具备“绿色”这一标准要求。同时,由于对创新技术环境影响评价知识的欠缺以及现有的科学技术水平认识的有限性,专利审查员在审查“绿色”标准上的素质也难以保证。
  最后,各国政府知识产权战略措施侧重点不同。对于要扶持的产业,快速通道大门则大方敞开。为扶持本国专利申请,快速通道的申请条件成为“先己后人”的手段也是情理之中。
  陈琼娣博士介绍说,目前中国的专利申请加快审查程序并不适用于绿色或环境技术。根据我国《专利法》,目前发明专利的授权时间一般为36~48个月,如果在专利申请后提出提前公开申请,并在申请公开进入实质审查阶段提出提前审查请求并均获得批准,授权时间可缩短为12个月。但是实践中通常只有提前公开,很少出现提前审查的情况,原因在于中国国家知识产权局虽然对与发明和实用新型都有加速审理的规定,但是目前对发明进入提前审查的受理范围规定得非常严格。



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